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Pionnier du reggae, le frontman de Toots & The Maytals Frederick Hibbert est décédé hier à l’âge de 77 ans

« C’est avec le plus grand cœur que nous annonçons le décès de Frederick Nathaniel « Toots » Hibbert ce soir, entouré de sa famille, à l’hôpital universitaire des Antilles à Kingston, en Jamaïque« , peut-on lire dans un communiqué. « Nous tenons à remercier les équipes médicales pour leurs soins et leur diligence, et nous vous demandons de respecter la vie privée de sa famille pendant leur période de deuil. M. Hibbert laisse derrière lui sa femme de 39 ans, Mlle D, et ses sept enfants« . La trigger du décès du géant du reggae n’a pas été révélée, mais il a été hospitalisé le mois dernier après avoir présenté des symptômes correspondant au coronavirus. Il a ensuite été placé dans un coma artificiel et un représentant de ses représentants avait alors déclaré qu’il « se battait pour sa vie« .

« Je lui ai parlé il y a quelques semaines et je lui ai dit combien je l’aimais et ce qu’il représentait pour moi« , a déclaré Ziggy Marley. « Nous avons ri et partagé notre respect mutuel. Je suis pleinement attristée ce soir. Son sourire et son rire [et] sa nature authentique vont me manquer. [Toots] était une determine paternelle pour moi ; son esprit est avec nous [et] sa musique nous remplit de son énergie. Je ne l’oublierai jamais. #Pèrefondateur »

« RIP TO THE MIGHTY AND POWERFUL NYAH FYAH BALL« , a-t-il ajouté, en référence au surnom de Toots.

La mort d’Hibbert survient quelques semaines après la sortie du nouvel album de Toots and the Maytals, Acquired to Be Powerful, le premier album du groupe en plus de 10 ans et qui constitue désormais la pierre angulaire de la remarquable carrière d’Hibbert. Il a non seulement contribué à faire connaître le reggae dans le monde entier, mais aussi à en élaborer le son… à lui donner son nom avec sa chanson « Do the Reggay » sortie en 1968.

Pour créer ce nouveau style musical, Hibbert a mélangé des précurseurs du reggae comme le rocksteady et le ska avec des éléments du mento traditionnel jamaïcain, ainsi que du gospel, de la soul, du R&B et du rock & roll. Il pouvait tout envoyer balader aussi facilement qu’il pouvait livrer des réflexions spirituelles ou appeler au fight pour la justice sociale, le tout avec une voix qui rappelait celle d’Otis Redding et de Ray Charles, mais qui était toujours distinctement « Toots ».

Hibbert est né le eight décembre 1942 à Might Pen, en Jamaïque, une ville située à environ 50 kilomètres à l’ouest de Kingston. Ses dad and mom – son père, propriétaire terrien et commerçant, et sa mère, infirmière et sage-femme – étaient tous deux des prédicateurs très stricts et Hibbert, ses frères et ses sœurs passaient leurs après-midi à chanter à l’église.

La mère d’Hibbert est morte quand il avait huit ans, son père étant décédé trois ans plus tard. Adolescent, Hibbert s’installe à Kingston où il vit avec son frère aîné John (celui qui l’avait surnommé « Little Toots ») et trouve du travail dans un salon de hairstyle. En 1962, la même année où la Jamaïque a obtenu son indépendance du Royaume-Uni, les chanteurs Jerry Matthius et Raleigh Gordon ont entendu Toots chanter chez le coiffeur et le trio a formé les Maytals.

Le groupe a enregistré une série de singles au Studio One de Coxsone Dodd, dont leur premier succès, « Fever », et des morceaux plus inspirés du gospel comme « Six and Seven Books of Moses ». En 1966, les Maytals ont remporté le premier concours du Pageant de l’indépendance jamaïcaine avec « Bam Bam », une déclaration de Hibbert qui commençait par ces mots : « Je veux que vous sachiez que je suis l’homme/qui se bat pour le bien, pas pour le mal« . (Le groupe remportera à nouveau le concours en 1969 et 1972).

Au milieu des années 60, les Maytals étaient à l’avant-garde d’un style musical en plein essor qui voyait s’élever d’autres légendes en devenir comme Bob Marley and the Wailers, Lee « Scratch » Perry, Peter Tosh et Jimmy Cliff. « C’était compétitif et amical, un second en or« , a récemment rappelé Hibbert dans un portrait de Rolling Stone.

Mais au second où sa carrière prenait son envol, Hibbert a été arrêté en 1967 pour possession de marijuana et a passé neuf mois dans une jail de basse sécurité. Hibbert maintient son innocence jusqu’à ce jour, insinuant qu’il s’agit peut-être d’un coup monté concocté par des rivaux de l’industrie musicale, bien qu’il ne soit jamais allé jusqu’à citer des noms. Mais malgré ce coup d’éclat gênant, la carrière d’Hibbert n’a guère été touchée : Dès sa sortie, Toots and the Maytals a enregistré « 54-46, That’s My Quantity », une chanson  inspirée par l’incarcération d’Hibbert qui est devenue le premier grand succès du groupe en dehors de la Jamaïque.

Au cours des années suivantes, Toots and the Maytals se sont lancés dans une incroyable aventure qui allait contribuer à définir le reggae et à voir leur musique se répandre en Angleterre, en Europe et aux États-Unis. Il y a eu des singles à succès comme « Monkey Man » et « Pomp and Delight », puis deux performances qui ont marqué leur carrière – « Stress Drop » et « Candy and Dandy » – dans le classique culte de Jimmy Cliff de 1972, The Tougher They Come. Au second où Toots and the Maytals sortent ce qui deviendra leur album phare, Funky Kingston, en 1973, ils ont une picture de mystique en dehors de la Jamaïque, ce qui consolidera leur statut légendaire dans les années suivantes.

Les deux disques suivants de Toots and the Maytals, Within the Darkish en 1973 et Reggae Acquired Soul en 1976, ont également été bien accueillis, et le groupe a fait la première partie de groupes comme les Who et les Eagles. Le groupe tourne et enregistre régulièrement dans les années 70 et, à la fin de la décennie, sa musique devient un instrument du mouvement punk naissant. En 1980, Toots and the Maytals entrent également dans le livre des data, enregistrant, pressant et publiant un album stay, Dwell on the Palais, en 24 heures seulement.

Le groupe se sépare au début des années 80, et si Hibbert proceed à tourner régulièrement en solo, il ne type pas d’autre album avant Toots in Memphis en 1988. Ce disque a valu à Hibbert sa première nomination aux Grammy Awards. Au milieu des années 90, Hibbert a reformé Toots and the Maytals – mais cette fois sans les co-fondateurs Matthius et Gordon – donnant ainsi le coup d’envoi d’une autre période prolifique de tournées et de travail en studio.

En 2004, Toots and the Maytals a sorti True Love, un album de duos qui a permis à Hibbert de réimaginer certains de ses morceaux les plus célèbres avec une série d’invités dont Willie Nelson, Bonnie Raitt, Shaggy, Eric Clapton, the Roots, Trey Anastasio, No Doubt, Keith Richards et Bunny Wailer. True Love a remporté le prix du meilleur album de reggae aux 47e Grammys.

« C’est un chanteur incroyable« , a déclaré Richards à Rolling Stone à propos d’Hibbert. « Sa voix me rappelle beaucoup le timbre d’Otis Redding. Quand vous l’entendez reprendre « Ache in My Coronary heart », c’est frappant. Je pense qu’il se connaît. C’est son propre homme, et il sait la contribution qu’il a apportée, c’est pourquoi il est toujours là. Vous savez, dès que je reçois un appel de Toots, j’accours. »

Hibbert a continué à tourner régulièrement, même si en 2013, un fan a lancé une bouteille de vodka sur scène lors d’un live performance en Virginie qui l’a frappé à la tête. Il a souffert d’une commotion cérébrale et a annulé ses autres concert events. En juin 2016, Hibbert est finalement revenu sur scène, tout en continuant de travailler dans son studio – le soi-disant Reggae Heart – et en luttant contre les maux de tête et l’anxiété liés à sa blessure.

Comme Hibbert l’a dit à Rolling Stone, il s’est senti obligé de continuer à travailler afin de subvenir aux besoins de ses amis et de sa famille. (Malgré tout son succès, plusieurs contrats lui causaient en effet du tort ; et il avait confié qu’il ne touchait même plus les royalties de ses morceaux.)

Le travail d’Hibbert au Reggae Heart a culminé avec une session d’enregistrement de deux jours à la fin de l’année dernière qui a abouti à Acquired to Be Powerful. L’album a été produit par Zak Starkey et comprend des contributions du père de Starkey, Ringo Starr, ainsi que de Sly Dunbar, Cyril Neville et Ziggy Marley, qui rejoint Toots sur une reprise de « Three Little Birds » de Bob Marley.

« Je ne sais pas remark j’ai eu cette idée que je serais un prophète« , a-t-il dit à Rolling Stone. « C’était l’esprit du Seigneur qui s’incarnait en moi de façon mystérieuse. Pour être un prophète, il faut croire en soi, croire en Dieu, croire en ce que l’on fait. Vous prenez votre temps, et vous n’essayez pas de vous vanter. Si vous dites quelque selected à quelqu’un et que cela ne se réalise pas, il ne vous croira plus. J’essaie de toujours dire la vérité« .

Jon Blistein



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